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A malária devastou os humanos muito mais cedo do que o esperado

Traduzido de Science Daily

Uma nova pesquisa bioarqueológica mostra que a malária ameaçou as comunidades humanas por mais de 7.000 anos, antes quando se pensava que o início da agricultura teria desencadeado sua chegada devastadora.

O autor principal, Dr. Melandri Vlok, do Departamento de Anatomia da Universidade de Otago, afirma esta pesquisa inovadora, publicada hoje em Relatórios científicos, muda todo o entendimento da relação que os humanos têm com a malária, que continua sendo uma das doenças mais mortais do mundo.

“Até agora, acreditávamos que a malária se tornava uma ameaça global para os humanos quando entramos na agricultura, mas nossa pesquisa mostra que, pelo menos no sudeste da Ásia, essa doença era uma ameaça para grupos humanos muito antes.

“Esta pesquisa que fornece uma nova pedra angular para a evolução da malária em humanos é uma grande conquista para toda a equipe”, disse o Dr. Vlok.

Ainda um grave problema de saúde, em 2019 a Organização Mundial de Saúde relatou cerca de 229 milhões de casos de malária em todo o mundo, com 67 por cento das mortes por malária em crianças menores de 5 anos de idade.

Embora a malária seja invisível no registro arqueológico, a doença mudou a história evolutiva de grupos humanos causando consequências visíveis em esqueletos pré-históricos. Certas mutações genéticas podem levar à herança da talassemia, uma doença genética devastadora que, em sua forma mais branda, oferece alguma proteção contra a malária.

Bem no passado da humanidade, os genes da malária se tornaram mais comuns no sudeste da Ásia e no Pacífico, onde continua sendo uma ameaça, mas a origem da malária ainda não foi identificada. Esta pesquisa identificou talassemia em um antigo sítio arqueológico de caçadores-coletores no Vietnã que data de aproximadamente 7.000 anos atrás, milhares de anos antes da transição para a agricultura na região.

Em algumas partes do mundo, a exploração madeireira e as queimadas na prática agrícola teriam criado poças de água estagnada que atraem mosquitos transmissores da malária, mas no sudeste da Ásia esses mosquitos são habitantes comuns da floresta que expõem os humanos a doenças muito antes da agricultura ser adotada.

O estudo As adaptações evolutivas de forrageadores e fazendeiros à malária evidenciadas por 7.000 anos de talassemia no sudeste da Ásia é o resultado de esforços combinados de anos de pesquisa por uma equipe de pesquisadores liderada pelo professor Marc Oxenham (atualmente na Universidade de Aberdeen) e incluindo pesquisadores da Universidade de Otago, da Australian National University (ANU), da James Cook University, do Vietnam Institute of Archaeology e da Sapporo Medical University.

A pesquisa é a primeira do tipo a usar técnicas microscópicas para investigar alterações no tecido ósseo para identificar talassemia. Em 2015, a professora Hallie Buckley da Universidade de Otago notou mudanças nos ossos de caçadores-coletores que a fizeram suspeitar que a talassemia pudesse ser a causa, mas os ossos estavam mal preservados para ter certeza. O professor Buckley chamou a especialista em ossos microscópicos Dra. Justyna Miszkiewicz da ANU para investigar. Sob o microscópio, amostras antigas do Vietnã mostraram evidências de porosidade anormal refletindo complicações modernas de perda óssea em pacientes talassêmicos.

Ao mesmo tempo, a Dra. Vlok, completando sua pesquisa de doutorado no Vietnã, encontrou mudanças em ossos escavados em um sítio agrícola de 4.000 anos na mesma região que o sítio de caçadores-coletores de 7.000 anos. A pesquisa combinada sugere uma longa história de mudança evolutiva da malária no Sudeste Asiático que continua até hoje.

“Tantas peças se juntaram, então houve um momento surpreendente quando ele percebeu que a malária estava presente e era problemática para essas pessoas há tantos anos, e muito antes do que sabíamos até agora”, acrescenta o Dr. Vlok.

Fonte da história:

Materiais fornecido por Universidade de otago. Nota: o conteúdo pode ser editado quanto ao estilo e comprimento.



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