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Pesquisadores descobrem os impactos das mudanças no nível do mar da Idade do Gelo nos genomas dos crocodilos do Caribe e do Pacífico no Panamá – ScienceDaily


Os crocodilos são animais resistentes de uma linhagem que sobreviveu por mais de 200 milhões de anos. Os crocodilos, nadadores experientes, podem viajar longas distâncias e viver desde ambientes de água doce até ambientes marinhos. Mas eles não podem vagar por terra. Os crocodilos americanos (Crocodylus acutus) são encontrados nas costas do Caribe e do Pacífico dos Neotrópicos, mas eles alcançaram o Pacífico antes de o Panamá existir, de acordo com pesquisadores da Universidade McGill.

Há mais de 3 milhões de anos, a formação do istmo do Panamá alterou a circulação oceânica global, conectando as Américas do Norte e do Sul e estabelecendo o Mar do Caribe. Isso resultou na disseminação de espécies no continente e separação nos mares. Em terra, mamíferos da América do Norte como mamutes, felinos dente-de-sabre, cavalos e camelos invadiram a América do Sul, e mamíferos estranhos como preguiças gigantes, tatus e gambás da América do Sul invadiram a América do Norte. Esse evento é conhecido como Great American Exchange, e o oposto aconteceu nos mares, onde novas espécies de corais, mariscos e peixes evoluíram nas águas separadas do Pacífico e do Caribe.

A pergunta feita por um grupo de pesquisadores de McGill e panamenhos foi: a que distância estão as populações do Pacífico e do Caribe e isso corresponde ao registro geológico? Os pesquisadores há muito suspeitam que os crocodilos americanos que vivem na costa do Pacífico deveriam ter divergido geneticamente das populações caribenhas o suficiente para se tornarem espécies únicas.

“Presumimos que iríamos detectar diferenças genéticas significativas entre as populações de crocodilos do Pacífico e do Caribe que ficaram isoladas nos últimos 3 milhões de anos”, pensou José Avila-Cervantes, um recém-graduado PhD pela Universidade McGill sob a supervisão do professor Hans. Larsson.

Captura de crocodilo

Para testar isso, Ávila-Cervantes capturou e coletou amostras de sangue de crocodilo de várias populações que vivem em ambas as costas do Panamá. De volta à Universidade McGill, ele sequenciou seus genomas para procurar pequenas variações em seu DNA. Ele usou diferenças genéticas para estimar quanta divergência evolutiva e fluxo gênico existiam entre as populações. Usando essas informações, a equipe descobriu que as populações de crocodilos do Pacífico e do Caribe foram separadas por apenas cerca de 100.000 anos.

“Este tempo de separação está muito longe dos 3 milhões de anos que esperávamos”, disse o professor Larsson, diretor do Museu Redpath em McGill. “Mas coincidiu com o último período interglacial da Idade do Gelo.”

Os ciclos glaciais e interglaciais da Idade do Gelo marcam os períodos de pico das idades do gelo polares separados por tempos relativamente quentes. Esses tempos quentes fizeram com que o nível do mar subisse mais de 100 metros globalmente em comparação com os níveis atuais. Usando o registro do nível do mar da Idade do Gelo, Ávila-Cervantes foi capaz de reconstruir como o Panamá seria durante esses períodos quentes e frios da Idade do Gelo.

Explicação dos movimentos costeiros

“Ficamos surpresos ao ver que, durante os períodos interglaciais de calor, a maior parte do Panamá estava submersa, com as costas separadas por lagoas salobras, pequenos rios e pequenas extensões de terra”, disse Ávila-Cervantes. “Essas são as razões pelas quais acreditamos que os crocodilos eram capazes de se mover livremente de costa a costa e explicam por que sua assinatura genética de separação mais antiga coincide com esta época.” Uma segunda assinatura mais jovem de separação genética está programada para acontecer há cerca de 20.000 anos e coincide com o último ciclo da era glacial que eles descobriram que tornou o Panamá quase duas vezes maior do que é hoje, e provavelmente uma boa barreira para esses crocodilos. “Este é um dos primeiros estudos a envolver os ciclos de glaciação-interglaciação da Idade do Gelo com a evolução de um organismo tropical.”

No entanto, os pesquisadores descobriram que há alguma divergência genética entre as populações em cada costa, apesar das frequentes interglaciações, e essa diversidade está em risco devido à destruição do habitat pelo desenvolvimento humano. “Foi difícil encontrar uma população que vivesse na costa do Pacífico perto do Canal do Panamá”, disse Ávila-Cervantes.

Uma das populações mais bem preservadas se encontra no meio do Canal do Panamá, no Monumento Natural da Ilha Barro Colorado. “Preservar a população ao redor desta ilha pode ser nossa melhor chance de preservar as assinaturas genéticas únicas dos crocodilos panamenhos americanos”, disse o professor Larsson. “Nosso estudo não apenas destaca a resistência dos crocodilos às antigas mudanças climáticas e sua grande capacidade de sobreviver a grandes eventos geológicos, mas também sua vulnerabilidade à nossa necessidade voraz de modificar seus ambientes.”

Fonte da história:

Materiais fornecido por Universidade McGill. Nota: o conteúdo pode ser editado quanto ao estilo e comprimento.


Traduzido de Science Daily

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