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Morcegos com síndrome do nariz branco preferem habitats subótimos, apesar das consequências

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Desde 2006, uma doença fúngica chamada síndrome do nariz branco causou um declínio acentuado nas populações de morcegos no leste dos Estados Unidos. O fungo que causa a doença, Pseudogymnoascus destructans, se desenvolve em habitats subterrâneos onde os morcegos hibernam durante os meses de inverno.

Morcegos que se empoleiram em locais mais quentes têm sido particularmente afetados, pois mais fungos crescem em sua pele e têm maior probabilidade de morrer de síndrome do nariz branco, de acordo com um novo estudo realizado por pesquisadores da Virginia Tech.

Mas em vez de evitar esses lugares quentes e mortais, os morcegos continuam a usá-los ano após ano. A razão? Os morcegos preferem erroneamente locais onde o crescimento de fungos é alto e, portanto, sua sobrevivência é baixa. Este é um dos primeiros exemplos claros de uma doença infecciosa que cria uma “armadilha ecológica” para a vida selvagem.

Kate Langwig e Joseph Hoyt, ambos professores assistentes no Departamento de Ciências Biológicas da Faculdade de Ciências, estudam populações de morcegos marrons (Myotis lucifugus) em Michigan e Wisconsin desde 2012, antes de o fungo chegar até eles. Estado. Este estudo de longo prazo foi a oportunidade perfeita para ver se os morcegos alteram suas preferências por meio de hibernáculos, ou locais de hibernação, em resposta à invasão da síndrome do nariz branco.

“Vemos que há uma mudança na população regional de morcegos ao longo do tempo”, disse Skylar Hopkins, ex-pós-doutorado na Virginia Tech e agora professora assistente da North Carolina State University.

“Quando olhamos para a população após a invasão, vemos que mais de 50 por cento dos morcegos ainda optam por empoleirar-se em locais mais quentes, embora haja locais mais frios. Mas, em média, as temperaturas de empoleiramento dos morcegos diminuíram, devido a porque – morcegos adormecidos tiveram taxas de sobrevivência mais altas. “

Suas descobertas foram publicadas em Comunicações da natureza.

Para entender como as temperaturas desempenham um papel no declínio da população de morcegos, os pesquisadores usaram um método de marcação e recaptura, que envolve colocar bandas nos morcegos e tentar encontrá-los mais tarde.

A equipe visitou o hibernáculo de morcegos para colher amostras duas vezes por ano: uma vez no início da hibernação, depois que todos os morcegos chegaram e se acomodaram para o inverno, e mais uma vez na hibernação tardia, antes do morcegos emergiram de seu habitat de hibernação.

Se os morcegos estivessem faltando no final da hibernação que existia no início do inverno, esses morcegos saíram do hibernáculo mais cedo e provavelmente morreram no inverno frio e livre de insetos do Meio-Oeste.

A equipe de pesquisa também usou um cotonete para medir as cargas de fungos que estavam em cada morcego individual e usou um termômetro a laser para medir a temperatura de repouso das rochas próximas a cada morcego.

Agora que eles sabem que os morcegos preferem locais de alta mortalidade, Hopkins espera que seus dados possam ser usados ​​para pensar sobre quais locais os pesquisadores e conservacionistas devem priorizar para a conservação e como conservá-los.

“Como sabemos que os morcegos se dão melhor em lugares frios, pode ser bom mantermos esses lugares”, disse Hopkins. “Também podemos pensar mais sobre os locais quentes que estão agindo como armadilhas ecológicas e se devemos tentar administrar esses locais de uma forma diferente. Talvez haja intervenções que devam ser feitas nesses locais para evitar que a maioria da população vá até lá todos os anos. e tendo esses grandes eventos de mortalidade. “

O primeiro instinto ao saber dessas intervenções seria desligar completamente esses hibernáculos mortais. Mas, de acordo com Langwig, não é tão simples.

“O que é difícil é que existem várias espécies de morcegos nesses habitats. E estou preocupado que haverá impactos em cascata sobre algumas das outras espécies de morcegos se tentarmos alterar os locais. Depende muito da fisiologia do morcego”, disse Langwig. , que é membro do corpo docente afiliado do Fralin Institute for Life Sciences e do Center for Global Change. “Mas pode haver algumas soluções criativas. Há pesquisadores em Michigan e na Pensilvânia que têm trabalhado para resfriar os locais mais quentes, modificando as entradas ou usando energia solar para bombear ar para os locais.”

Claro, a temperatura é apenas um aspecto do microclima que os morcegos experimentam durante a hibernação. Hopkins e Langwig esperam que a umidade também possa desempenhar um papel na disseminação da síndrome do nariz branco. Mas medir a umidade é mais fácil falar do que fazer. Como o hibernáculo subterrâneo tem alta umidade relativa, pode ser difícil fazer medições precisas.

“Projetamos novos registradores de umidade para coletar dados de umidade melhores do que antes. Esses registradores já estão instalados em cavernas e minas em todo o leste dos Estados Unidos, então esperamos entender em breve como a umidade desempenhou um papel na redução. da população de morcegos, se houver “, disse Hopkins.

Fonte da história:

materiais fornecido por Virginia Tech. Original escrito por Kendall Daniels. Nota: o conteúdo pode ser editado quanto ao estilo e comprimento.

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Traduzido de Science Daily

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